Other  winemakers  may  follow  the méthode  champenoise,  but  the  aristocrats  of  bubbly  still  define  the  market.  Procedures  can  be  copied;  the  magic  is  more  difficult

Crémant,  Sekt,  Prosecco,  Frizzante  –  as  long as  it’s  got  bubbles.  Well  perhaps.  But  no  one will  deny  the  mystique  of  real  champagne,  the roster  of  great  names  like ancient  royal  dynasties,  their  grand  labels unmistakable across  a crowded  bar.  Even  the  opening  “plop”  seems to  have  a  whiplike  crack  that  the  lesser  cousins never  quite  achieve.

Not  that  there  is  any  secret  about  the méthode,  the  induced  second  fermentation  and  the careful  nurture  in  the  cellars  has  been  followed in  almost  every  other  major  wine-growing region,  but  hit  squads  of  copyright  lawyers have  labored  for  generations  to  reserve  the name  for  the  bubbly  from  France’s  Champagne  region.  

The only  serious  challengers  to  Moët,  Krug, the  Heidsiecks,  Veuve  Cliquot  &  others  are also  from  the  Champagne  itself,  the  contract farmers who once delivered grapes to the big labels.  Squeezed  to  a  pittance,  the  farmers’ rebelled  –  and  launched  an  explosion  of  small growers’  labels. This  is  where  the  astute  drinker should be looking, and Le Cru on Petersplatz in  the  1st  district  is  a  good  place  to  start.  

BRAVING THE UNKNOWN

Le  Cru  is  not  a  bar  exactly,  but  a  store  to  do serious shopping:  Workmanlike  shelving  is reassuringly  low  on  hype,  handwritten  cards show  famous  names  jostling  with  lesser.  Prices  are  scattered  mostly  between  €50  and €150 a  bottle  (up  to  €450  for  the grand  geste).   The  blackboard  at  the  entrance  proclaims their  picks  of  the  week,  usually  modestly priced unknowns,  but  delicious  finds.  Sampler glasses run  €14  to  €30,  so  this  is  the place  to  break  the  habit  of  ordering  a  famous label  just  because  it  feels  safe.

Of  course,  there  are méthode  champagnoise products  from  other  regions.  The  Spanish Freixenet  has  several  good  ones,  likewise  the Alsatian  Crémants,  and  the  Sekts  from Germany’s  great  Rheingau  region,  crisp  and brut  dry.  Here  in  Austria  are  three  of  the  best: Hochriegel,  Schlumberger  and  Kattus,  the toasts  of  princes,  priced  for  the  people.   

The “Champagne Charlie” of the music hall is still the icon of the magic elixir, that somewhat rumpled dandy, top hat askew and black tie dangling in the early morning light after a night on the town. In Vienna, the tone lives on in the tradition of the champagne bar, beginning with Le Bar, at Hotel Sans Souci on Burggasse. Here the polished wood paneling shimmers with mirrors and chandeliers, compressed into an intimate space for that fin de sièclefrisson. They serve Ruinart Brut, Rosé or Vintage, with homemade chips and olives on the house. Sadly, they don’t screen for T-shirts and trainers, so dress up properly like the Viennese, and you’ll own the place. Near the Staatsoper in the Hotel Meridien is Le Moët. Nomen est omenfor the champagne, but nothing wrong with that, starting at €12/glass, €75 a bottle. This is a high-toned cocktail and dinner space popular with business types; so sip slowly and keep your ears open. And fill me in later.

Back  toward  Schwedenplatz  is  Dosage  on Fleischmarkt  –  a  dedicated  champagne  bar  on a  modern  wavelength,  with  basic  brick  vaulting  above  and  cool  indirect  lighting  as  you  gaze into those  beautiful  eyes  …  or  your  glass.  Which  are  part  of  the  fun:  impossibly  thin  Zatos,  as  delicate  as  a  spider’s  web.  No  need  to settle the  war  of  the  faiths  on  the  proper  vessel for  champagne,  between  the  Anglo-Saxon stemmed  bowl  and  the  Continental  narrow flute. Maître  de  cérémonie Friso  Schopper  has created  his  own: Zalto’s  magnificent  Burgundy  glass  chopped  down  by  two-thirds  to  create a unique  chalice  of  magical  lightness.    Oysters and  truffle  chips  complete  the  picture.

CHAMPIONS OF BUBBLYS

Le Cru:

1., Petersplatz 8

Mon-Fri 12:00-21:00

Sat 12:00-18:00

(01) 533 42 60

Le Moet:

1., Opernring 13

Daily 7:00-0:00

(01) 588 90 70 40

Le Bar:

7., Burggasse 2

Sun-Thu 17:00-0:00

Fri-Sat 17:00-2:00

(01) 522 25 20 194

Dosage:

1., Fleischmarkt 16

Mon-Sat 16:00- 22:00

0664 132 72 63

 

 

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